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米国全土の小規模農家にとって、新型コロナウイルスのパンデミックの銀幕はなかなか手に入らない。しかし、新たな現実に適応する中で、米国の一部の食品生産者は、新たな顧客、新たなビジネスモデル、そして混乱した食品サプライチェーンの痛みを和らげるための新たな柔軟性を見出しています。これらの農家は、レストランや加工業者、小売業者に販売するのではなく、消費者に直接販売するモデルにシフトしており、必要に応じて革新を行い、より広い食品セクターの中で新たな役割を見つけなければならないことに気付いています。しかし、食品サプライチェーンがより多様化することで、パンデミック後の回復力を高めることが期待されている。

"小さくても美しい"

"これは小さなことが美しい時です。小さければ、もっと簡単にシフトチェンジができる」と、カリフォルニアの桃農家の3代目であるデビッド・マスモト氏は最近、ニューヨーク・タイムズ紙に語っています。フレズノの南、サンホアキンバレーにあるマスモト・ファミリー・ファームの80エーカーの農場は、「私たちは常に多様化してきました」とマスモト氏は言います。アメリカ全土の他の農家と同様に、彼は、パンデミックの影響でコミュニティ支援型農業(CSA)がブームになっていると見ています。
"オハイオ州ヒューロンのThe Chef's Garden(350エーカーの農場でシェフのためだけに野菜を栽培している)の農家、リー・ジョーンズ氏は最近、業界誌Inside F&Bの取材にこう答えています。経済の停滞で、「一晩で私たちの顧客基盤はすべて消えてしまいました」と彼はInside F&B誌に語っています。24時間以内に、彼はビジネスをシェフから家庭料理人に切り替え、農場から消費者に直接出荷される農産物の箱をウェブサイトで提供しています。
CSAプログラムに加えて、農家は顧客が前金で支払い、シーズン中は毎週または毎月の「分け前」を受け取る仕組みや、非接触での集荷や宅配などのオプションを利用しています。農家の中には、地元の農家を支援するために農産物の箱を販売しているロサンゼルスの10のレストランのように、レストランと提携して商品を販売しているところもある。

フードサプライチェーンの変化により、農家は転換を余儀なくされている

農家がパンデミックの中で、消費者に直接販売して壊滅的な損失を軽減することに注力する中、多くの小規模生産者はパンデミックが長持ちする傾向にあることを期待しています。テネシー州フェイエットビルにある家族経営の小規模な牧畜場ピラロック・ファームズもその一例です。地元の食肉生産者は需要が急増していますが、これは主にオンラインで発見した何百人もの新規顧客によるものです。
"農家は常に困難な状況に適応してきましたが、今もそれに変わりはありません」と、農家や牧場主が主導する組織、食品や農業のパートナーを代表する米国農家・牧場主同盟の最高経営責任者(CEO)エリン・フィッツジェラルド氏は言います。"気候に適した農法を採用したり、人口増加のために食料を増やす方法を見つけたりしても、農家は常に非常に回復力があります。ピラロック農場のように消費者に直接販売するビジネスモデルに変更したり、Dairy West が余った牛乳を捨てずにチーズやバターなどの乳製品に利用できるようにする「Curd and Kindness」プログラムを立ち上げたりと、消費者とのギャップを埋めようと努力している農家の話を数え切れないほど聞いています。また、一部の農家は、Publix などのスーパーマーケットチェーンに直接販売しており、Publix はその食品を Feeding America などのフードバンクプログラムに寄付しています。
フィッツジェラルド氏によると、"この不透明な時代に消費者が自分たちの食べ物がどこから来ているのかに注目し始めたことで、農家はこれまで以上に精査されるようになっている "という。この傾向は、より持続可能な買い物への消費者の関心の高まりとも一致しています。コンサルティング会社カーニーが4月に行った最近の調査では、83%の消費者が購入時に環境への影響を考慮していることが明らかになり、1年前に比べて大幅に増加しています。

食料は豊富にあるが、サプライチェーンは再調整が必要

市場での需要がないために、多くの農家が作物や動物さえも破壊せざるを得なかったという事実は広く報道されており、フードバンクが圧倒されている時期には痛烈な皮肉となっている。しかし、フィッツジェラルド氏によると、見出しは農場や米国の食品サプライチェーン全体で何が起こっているのかという深いストーリーを見逃しているという。
"食糧不足と思われていることがメディアで大きく報道されていますが、農家は今でも農業を営み、米国の食糧を供給しているということを米国の消費者に理解してもらうための支援を必要としています。食糧供給が不足していると思われているのは、実際には流通システムのピンチポイントであり、それはすでに解決し始めています。
それでも、フィッツジェラルド氏は、先に荒れた道があることを認めており、食品部門は、食品と農業の次の10年のための行動を開始するために、現在の危機を超えて見て回復のための青写真を作成する必要があることを認識しています。